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28 Dicembre 2022

Cos’è il vortice polare che sta causando decine di vittime negli Stati Uniti?

Più di 60 persone sono morte negli Stati Uniti in seguito alla tempesta di neve che sta colpendo praticamente tutto il paese. La metà nella sola città di Buffalo. Migliaia di persone sono ancora senza corrente elettrica. I funzionari cittadini hanno dichiarato di essersi spostati da un’auto all’altra per cercare i sopravvissuti, trovando talvolta i corpi nelle auto o tra i banchi di neve. 

Un articolo del New York Times ha spiegato le cause della tempesta invernale di questi giorni. Sulla parte centrale degli Stati Uniti si è abbattuto un vortice polare che ha portato aria artica estremamente fredda e ha fatto precipitare rapidamente le temperature in molte aree. 

Il vortice è una grande distesa rotante di aria fredda che generalmente circonda l'Artico, ma occasionalmente si sposta a sud del polo. Il vortice si rafforza e diventa molto più freddo in inverno, perché in quel periodo dell'anno, con l'emisfero settentrionale inclinato rispetto al Sole, la luce solare raggiunge poco o nulla l'Artico per riscaldarlo. Se si guardasse dal Polo Nord, l'aria sembrerebbe ruotare in senso antiorario. Alcuni scienziati l'hanno paragonata a una trottola. Il vortice è circondato dalla corrente a getto polare, una banda di venti che soffia da ovest a est intorno al pianeta.

In condizioni normali, il vortice è stabile e confinato nell'Artico. Ma proprio come una trottola può iniziare a oscillare e andare alla deriva se urta contro qualcosa, il vortice può essere interrotto. Questo è accompagnato da cambiamenti nella corrente a getto, che sviluppa un andamento ondulato e sinuoso mentre gira intorno al globo. A volte il vortice si divide in diversi frammenti che si spostano verso sud. A volte, come sembra accadere questa settimana, si allunga come un elastico. Se il movimento è sufficientemente rapido, le temperature nelle aree esposte alla massa d'aria fredda possono scendere di decine di gradi in poche ore e rimanere estremamente basse per giorni o addirittura settimane, fino a quando il vortice non si stabilizza nuovamente nella regione del Polo Nord.

Le ondate di freddo legate al vortice si verificano regolarmente negli Stati Uniti. Una delle più dannose nel febbraio 2021 aveva fatto scendere le temperature nel Texas di 4 gradi inferiori alla norma. Quell’ondata di gelo causò almeno 250 morti e ingenti danni alle infrastrutture elettriche dello Stato.

Gli scienziati non sono ancora sicuri nell’individuare la crisi climatica quale causa della frequenza di questi vortici. Ci sono molti indizi, ma c’è ancora tanto da studiare, scrive il New York Times. Con il continuo aumento delle emissioni globali di anidride carbonica, che intrappolano il calore, l'Artico si sta riscaldando quasi quattro volte più velocemente di altre parti del pianeta, secondo gli ultimi studi, e la copertura di ghiaccio marino della regione si sta riducendo. Ma non ci sono certezze sul ruolo del cambiamento climatico, spiega Steve Vavrus, scienziato del clima dell'Università del Wisconsin, che insieme a Jennifer Francis, ora al Woodwell Climate Research Center in Massachusetts, nel 2012 è stato autore di uno studio molto importante su come il riscaldamento dell'Artico sta influenzando il vortice polare. 

28 Dicembre 2022 17:26
Cos’è il vortice polare che sta causando decine di vittime negli Stati Uniti?

Più di 60 persone sono morte negli Stati Uniti in seguito alla tempesta di neve che sta colpendo praticamente tutto il paese. La metà nella sola città di Buffalo. Migliaia di persone sono ancora senza corrente elettrica. I funzionari cittadini hanno dichiarato di essersi spostati da un’auto all’altra per cercare i sopravvissuti, trovando talvolta i corpi nelle auto o tra i banchi di neve. 

Un articolo del New York Times ha spiegato le cause della tempesta invernale di questi giorni. Sulla parte centrale degli Stati Uniti si è abbattuto un vortice polare che ha portato aria artica estremamente fredda e ha fatto precipitare rapidamente le temperature in molte aree. 

Il vortice è una grande distesa rotante di aria fredda che generalmente circonda l'Artico, ma occasionalmente si sposta a sud del polo. Il vortice si rafforza e diventa molto più freddo in inverno, perché in quel periodo dell'anno, con l'emisfero settentrionale inclinato rispetto al Sole, la luce solare raggiunge poco o nulla l'Artico per riscaldarlo. Se si guardasse dal Polo Nord, l'aria sembrerebbe ruotare in senso antiorario. Alcuni scienziati l'hanno paragonata a una trottola. Il vortice è circondato dalla corrente a getto polare, una banda di venti che soffia da ovest a est intorno al pianeta.

In condizioni normali, il vortice è stabile e confinato nell'Artico. Ma proprio come una trottola può iniziare a oscillare e andare alla deriva se urta contro qualcosa, il vortice può essere interrotto. Questo è accompagnato da cambiamenti nella corrente a getto, che sviluppa un andamento ondulato e sinuoso mentre gira intorno al globo. A volte il vortice si divide in diversi frammenti che si spostano verso sud. A volte, come sembra accadere questa settimana, si allunga come un elastico. Se il movimento è sufficientemente rapido, le temperature nelle aree esposte alla massa d'aria fredda possono scendere di decine di gradi in poche ore e rimanere estremamente basse per giorni o addirittura settimane, fino a quando il vortice non si stabilizza nuovamente nella regione del Polo Nord.

Le ondate di freddo legate al vortice si verificano regolarmente negli Stati Uniti. Una delle più dannose nel febbraio 2021 aveva fatto scendere le temperature nel Texas di 4 gradi inferiori alla norma. Quell’ondata di gelo causò almeno 250 morti e ingenti danni alle infrastrutture elettriche dello Stato.

Gli scienziati non sono ancora sicuri nell’individuare la crisi climatica quale causa della frequenza di questi vortici. Ci sono molti indizi, ma c’è ancora tanto da studiare, scrive il New York Times. Con il continuo aumento delle emissioni globali di anidride carbonica, che intrappolano il calore, l'Artico si sta riscaldando quasi quattro volte più velocemente di altre parti del pianeta, secondo gli ultimi studi, e la copertura di ghiaccio marino della regione si sta riducendo. Ma non ci sono certezze sul ruolo del cambiamento climatico, spiega Steve Vavrus, scienziato del clima dell'Università del Wisconsin, che insieme a Jennifer Francis, ora al Woodwell Climate Research Center in Massachusetts, nel 2012 è stato autore di uno studio molto importante su come il riscaldamento dell'Artico sta influenzando il vortice polare. 

22 Dicembre 2022 18:39
Il pinguino imperatore è a rischio di estinzione, insieme a due terzi delle specie autoctone dell’Antartide

Due terzi delle specie autoctone dell'Antartide, tra cui i pinguini imperatore, sono a rischio estinzione o di forte riduzione della popolazione entro il 2100, secondo una nuova ricerca pubblicata su Plos Biology che delinea le priorità per proteggere la biodiversità del continente.

Lo studio, frutto di una collaborazione internazionale di 28 istituzioni di 12 paesi, ha identificato i pinguini imperatore come la specie antartica a maggior rischio di estinzione, seguita da altri uccelli marini e dai nematodi del suolo secco.

“Le minacce che colpiscono le specie dell'Antartide sono molteplici, nonostante si pensi che sia una regione selvaggia, remota e incontaminata”, ha dichiarato l'autrice principale dello studio, la dottoressa Jasmine Lee, del British Antarctic Survey. 

L'Antartide è molto ben protetta dal trattato antartico e dal protocollo sulla protezione ambientale", ha aggiunto Aleks Terauds, della Divisione Antartica Australiana e coautore dello studio. "Ma l'unicità del continente, i suoi valori selvaggi e l'incredibile biodiversità significano che stiamo ancora cercando di fare qualcosa per cercare di garantire che l'impatto sia il minore possibile”.

22 Dicembre 2022 18:37
Il Giappone approva un’inversione di rotta sull’energia nucleare dopo l’incidente di Fukushima del 2011 in risposta alla crisi energetica

Il Giappone ha approvato un piano per rilanciare l'uso dell'energia nucleare, una vera e propria inversione di rotta rispetto al piano di denuclearizzazione predisposto dopo l’incidente di Fukushima del 2011, per far fronte alla grave carenza di elettricità che sta colpendo il paese e cercare al tempo stesso di rispettare gli impegni per la riduzione delle emissioni di anidride carbonica. 

Secondo il nuovo piano, presentato la scorsa settimana da un gruppo consultivo del governo, il paese “massimizzerà l'uso dei reattori nucleari esistenti”, prolungando la loro durata oltre i 60 anni, e svilupperà reattori avanzati per sostituire quelli già dismessi. Tuttavia, ha commentato al Financial Times Takeo Kikkawa, professore dell'Università Internazionale del Giappone e membro del Consiglio per l'energia del governo, “il prolungamento dell'operatività dei reattori esistenti potrebbe a sua volta frenare la costruzione di reattori avanzati. Questa è l'ultima occasione per rimettere finalmente in moto la politica nucleare, attualmente in fase di stallo”.

Prima dell’incidente di Fukushima, circa un terzo dell’energia giapponese proveniva da 54 reattori nucleari. Ora ne sono operativi solo nove, costringendo il paese a bruciare più carbone, gas naturale e petrolio, nonostante l'impegno a raggiungere emissioni zero nette di carbonio entro il 2050.

“C'è il rischio di una crisi energetica per la prima volta dalla crisi petrolifera del 1973, a fronte di una situazione di grave tensione”, si legge nella road map decennale pubblicata dal gruppo di esperti, citando l'aumento globale dei prezzi dell'energia in seguito all'invasione dell'Ucraina da parte della Russia. Il governo prevede di investire più di 150 miliardi di yen (1,1 miliardi di dollari) insieme al settore privato nel prossimo decennio per raggiungere il suo obiettivo. Di questa cifra, raccoglierà 20 miliardi di yen emettendo un nuovo tipo di obbligazioni per attirare gli investimenti privati. La tassa sul carbonio, che richiede un contributo monetario per le emissioni di gas serra, sarà utilizzata per finanziare il rimborso di queste obbligazioni.

Nel frattempo il governo ha stanziato 6 miliardi di yen (44 milioni di dollari) per lo sviluppo di pompe e la realizzazione di tubi lunghi fino a 6mila metri per poter estrarre metalli di terre rare, essenziali per i veicoli elettrici e ibridi, dai fondali marini di un’area al largo dell’isola di Minami-Torishima, un atollo corallino nell'Oceano Pacifico, a circa 1.900 chilometri a sud-est di Tokyo. Attualmente il Giappone dipende dalle importazioni per quasi tutto il suo fabbisogno di metalli rari. Il 60% proviene dalla Cina, principalmente il neodimio, utilizzato nella generazione di energia eolica, e il disprosio, utilizzato nei motori dei veicoli elettrici.

19 Dicembre 2022 19:03
Gli Stati membri dell’UE trovano l’intesa per un meccanismo di tetto massimo al prezzo del gas ma l’impatto non sembra rilevante

Dopo settimane di aspre discussioni, gli Stati membri dell'UE hanno concordato un meccanismo per limitare i prezzi del gas all'ingrosso. Il piano - chiamato meccanismo di correzione del mercato - entrerà in vigore il primo febbraio 2023 e si attiverà a partire dal 15 febbraio per i contratti con scadenza a 2 mesi, 3 mesi e 1 anno.

Il meccanismo si attiverà quando i prezzi del gas superano i 180 euro per megawattora (MWh) e sono superiori di almeno 35 euro rispetto al prezzo medio internazionale del gas naturale liquefatto (GNL) per tre giorni consecutivi, in modo da non mettere a rischio le forniture di gas dell'Europa, riporta Le Monde. Non si tratta di un vero e proprio tetto al prezzo del gas. Il meccanismo assicura che il prezzo del gas non raggiunga valori superiore al prezzo del gas naturale liquefatto più il premio di 35 euro: “Il prezzo al TTF può quindi assumere valori superiori a €180/MWh purché la differenza con prezzo LNG rimanga pari a €35”, osserva su Twitter Simona Benedettini.

Una volta attivato, il limite di prezzo si applicherà per almeno 20 giorni lavorativi e potrà essere disattivato se il rapporto tra il il gas naturale e il prezzo del gas naturale liquefatto più il premio sarà inferiore ai 180 euro per megawattora, la Commissione Europea dichiara lo stato di emergenza, il meccanismo fa aumentare i consumi di gas o fa ridurre gli scambi tra Stati Membri o al TTF.

La commissaria per l'energia, Kadri Simson, ha precisato che la Commissione “è pronta a sospendere, ex-ante, l'attivazione del meccanismo” se le analisi di ESMA, l'autorità di vigilanza sui mercati dell'UE, ACER, l'autorità di regolamentazione per l'energia, e Banca Centrale Europea, “mostreranno che i rischi superano i benefici". La BCE ha già parlato di possibili rischi per la stabilità del mercato e l'ACER ha già avvertito che "è improbabile che il nuovo tetto ai prezzi del gas del blocco riduca i costi per i consumatori o le imprese se i paesi continuano a correre per riempire le loro riserve esaurite", definendo il meccanismo concordato dai ministri questa settimana "senza precedenti e non testato".

“Le misure di salvaguardia sono così tante che è difficile capire fino in fondo come andrà a finire”, spiega a Politico Simone Tagliapietra, senior fellow del think tank Bruegel. “Il tetto al prezzo del gas è percepito in diversi Stati membri come la soluzione definitiva ma risolverà magicamente tutti i nostri problemi - e sarebbe un grosso errore pensarlo”.

Anche se le misure di salvaguardia dovrebbero proteggere il mercato dalle turbolenze, la sola esistenza del meccanismo potrebbe avere un impatto negativo sulla capacità dell'Europa di attirare carichi di gas internazionali, ha affermato Katja Yafimava, specialista del gas e ricercatrice senior presso l'Oxford Institute for Energy Studies. Il meccanismo invia “un segnale a tutti i fornitori di gas all'Europa che l'UE è disposta - in linea di principio e in pratica - a manipolare il mercato se politicamente conveniente… [il che] può influire sulle future decisioni commerciali dei fornitori”

18 Dicembre 2022 20:07
L’Unione Europea ha raggiunto un accordo cruciale per le politiche climatiche sul mercato del carbonio

L’Unione Europea ha raggiunto un accordo per rivedere l’attuale mercato del carbonio (ETS) e istituire un fondo per agevolare le persone a basso reddito a passare a forme di trasporto e riscaldamento più pulite.

“Dopo 30 ore (effettive!) di negoziati abbiamo raggiunto un accordo su un nuovo sistema ETS e sulla creazione di un fondo sociale per il clima (SCF)”, ha twittato Esther de Lange, vicepresidente del Partito Popolare Europeo e importante legislatrice in materia di clima. “Abbiamo appena trovato un accordo sulla più grande legge sul clima mai negoziata in Europa", ha aggiunto l'eurodeputato tedesco Peter Liese, che ha guidato i negoziati sulla legge. La riforma del sistema di scambio delle quote di emissione (ETS) è fondamentale per raggiungere l'obiettivo di ridurre le emissioni di CO2 del 55% entro il 2030 rispetto ai livelli del 1990.

Introdotto nel 2004, il mercato del carbonio regola gli scambi di emissioni di decine di migliaia di industrie e centrali energetiche dell’UE, responsabili di quasi la metà delle emissioni complessive dei paesi membri. Il sistema fissa un tetto massimo complessivo di emissioni che questi enti possono emettere e consente alle aziende con più emissioni di acquistare delle quote da quelle meno inquinanti e così inquinare di più rispetto a quanto loro consentito, restando però sempre entro il limite stabilito dall’Unione Europea. Il tetto massimo viene ridotto di anno in anno. Se viene sforato, sono previste multe molto salate. Tuttavia, il sistema è stato aggirato dagli Stati membri in vari modi in questi anni.

I negoziatori UE hanno stabilito che i produttori di energia e i grandi inquinatori, coperti dal sistema ETS, dovranno ridurre le loro emissioni del 62% entro il 2030, l'1% in più di quanto inizialmente proposto dalla Commissione Europea. L'accordo prevede inoltre che tutti i ricavi generati dal mercato del carbonio "dovranno" essere spesi per l'azione a favore del clima.

I certificati di CO2 gratuiti, concessi all'industria per rimanere competitiva nei confronti dei rivali esterni all’Unione, saranno completamente eliminati entro il 2034, otto anni dopo l’entrata in vigore del meccanismo di adeguamento del carbonio alle frontiere (CBAM), un meccanismo di tassazione sulle importazioni di alcuni prodotti (come cemento, alluminio, fertilizzanti, produzione di energia elettrica, idrogeno, ferro e acciaio) provenienti da paesi che non hanno gli stessi standard ambientali dell’UE.

L'accordo raggiunto nei giorni scorsi prevede anche un mercato parallelo del carbonio per i combustibili fossili utilizzati per alimentare le automobili e riscaldare gli edifici a partire dal 2027. A tal proposito, per aiutare le famiglie a basso reddito in modo da non essere ingiustamente colpite dalla misura, è stato approvato un Fondo sociale per il clima del valore di 86,7 miliardi di euro per il periodo dal 2026 al 2032.

Nel caso in cui i prezzi del gas naturale superino i 106 euro per megawattora sull’hub di riferimento (nel caso dell’Unione Europea è il mercato di Amsterdam), l'avvio del nuovo sistema sarà ritardato di un anno, il 2028. L’accordo prevede anche che se i prezzi dei permessi ETS2 salgano oltre i 45 euro per tonnellata, fino al 2030 verranno rilasciati crediti aggiuntivi per abbassare i prezzi.